Focas antárticas contaminadas con microplásticos.

Focas antárticas contaminadas con microplásticos.

Perdido en el MICROPLASTO, hijo de pequeñas partículas de plástico no mayores a 5 milímetros, compuesto por polímeros y posibles aditivos tóxicos.

La idea del antártico como un entorno inmaculado y limpio, alejado de la intervención humana y donde la naturaleza existe con la única compañía de sí misma, es, cuanto menos, inocente.

En rigor, resulta realmente irreal, no solo por el tiempo que duró la ocupación del sitio –Argentina fue el primer país en instalar una base permanente en 1904– sino, sobre todo, por las múltiples comunicaciones y movilidad global que acorta las distancias entre continentes y conecta los rincones más aislados con el resto del mundo.

La contaminación por basura es uno de los principales ejemplos de esta realidad, y ahora vuelve la preocupación luego de que una reciente investigación multidisciplinaria con participación del CONICET demostrara la presencia de MICROPLASTO en las heces de las focas que viven en la Península Antártica. El artículo, publicado en la revista Ciencia del Medio Ambiente Total, no deja lugar a dudas: las partículas se detectaron en el cien por cien de las muestras analizadas.

Las especies estudiadas fueron tres: foca cangrejo (Lobodon carcinófago), foca leopardo (Hydrurga leptonyx), y sello de Weddell (Leptonychotes weddellii), a partir de 29 muestras de excrementos, también llamados heces. En todos ellos aparece un tipo de partículas menores a 5 milímetros (mm) llamadas MICROPLASTO.

¿La composición? Poliestireno, poliésteres –incluido el tereftalato de polietileno o PET–, poliamida, polipropileno y poliuretano, todos ellos polímeros ampliamente utilizados en diversas industrias como la alimentaria, textil, de embalaje, de construcción y otras.

«Recibimos las muestras y las analizamos mediante dos técnicas para determinar la composición química: RAMAN y microespectroscopia infrarroja», dicen Lucas Rodríguez Pirani y Lorena Picone, especialistas del CONICET en el Centro de Química Inorgánica (CEQUINOR, CONICET-UNLP-asociado al CICPBA) y participantes de la investigación.

Mientras la primera de las tecnologías está disponible en CEQUINOR, la segunda se llevó a cabo en el Laboratorio Nacional de Luz Sincrotrón (LNLS) ubicado en Campinas, en el estado brasileño de São Paulo. «La potencia y resolución que nos brindan estos instrumentos son claves para precisar la composición de las fibras y fragmentos encontrados.

A través de algunas características morfológicas como el color y la forma se puede determinar si es plástico o no, pero en este nivel determinamos qué moléculas componen los materiales”, describe Picone.

Además de los polímeros mencionados, también se pudo determinar la presencia de pigmentos ampliamente utilizados en la industria textil y plástica: índigo, azul reactivo 238 y azul y verde de ftalocianina de cobre. Los usos de los materiales observados permiten concluir su origen antropogénico, es decir, producido o modificado por la acción humana.

El descubrimiento se complementa con otro elemento llamado negro de carbón, producto de la combustión incompleta de combustible que podría provenir de embarcaciones o de hollín suspendido en el aire.

Se encontraron residuos de plástico en todas las muestras analizadas.

El muestreo fue realizado por Julieta Cebuhar, bióloga argentina y estudiante de doctorado en la Universidad Federal de Rio Grande, Brasil, autora principal de la investigación.

Según lo descrito, se trata de una tarea oportunista donde prima la rapidez en la detección de heces frescas asociadas a un determinado individuo, recogiéndolas de bandejas de hielo e icebergs a la deriva según procedimientos limpios, y almacenándolas en recipientes herméticos a 20 grados bajo cero hasta su llegada al laboratorio.

«Se encontraron residuos de plástico en todas las muestras analizadas y solo hubo diferencias de tamaño: las focas leopardo habrían ingerido residuos más grandes que las demás», explica el científico y continúa: «En general, este tipo de ingestión tiene efectos negativos para muchas especies y existen numerosos estudios al respecto, pero esta es la primera vez que se hace en focas.

De momento no estamos en condiciones de decir que les enferme o afecte a su salud, y las concentraciones encontradas son bajas en comparación con otros animales. Lo importante, primero que nada, es reportarlo y luego seguir monitoreándolo para desarrollar estrategias efectivas para la conservación y manejo del ecosistema antártico.»

La dieta de las focas cangrejo suele estar compuesta por más del 80% de krill antártico, un crustáceo que también comen las focas leopardo, pero en menor medida, ya que se alimentan principalmente de peces y cefalópodos -calamares y pulpos-, además de focas de Weddell, aunque también comen pingüinos e incluso crías de otras especies de focas o lobos marinos.

“Estas especies suelen ser consideradas máximos depredadores y mesopredadores porque ocupan los niveles alto y medio de las cadenas alimentarias. Son animales longevos capaces de recorrer extensas áreas en busca de su alimento y en determinados momentos se agrupan en lugares relativamente accesibles”, comenta el investigador del CONICET a cargo del Programa de Mamíferos Marinos del Instituto Antártico Argentino (IAA) y también autor del estudio Javier Negrete.

Por estas características, explica, se los considera centinelas o bioindicadores de los ecosistemas, ya que al estudiarlos se pueden detectar cambios en el entorno que ocupan y en las poblaciones de las que se alimentan en diferentes escalas de tiempo y espacio.

Microplásticos en las heces de las focas.

“De ahí la detección MICROPLASTO y otros contaminantes en las heces de estas tres especies que se alimentan de una amplia gama de animales y en un amplio sector del territorio antártico argentino podrían indicar que la concentración de estas sustancias en el ecosistema puede ser mayor de lo que se pensaba, concluye Negrete.

“El impacto antropogénico en la región se mide por diversas actividades humanas, principalmente el turismo y la pesca, y en menor medida por las propias bases científicas que, si bien cuentan con protocolos de cuidado ambiental, su sola presencia genera inevitablemente un impacto desde el punto de vista de la contaminación.

También hay que considerar lo que puede llegar desde otros continentes a través del mar y las corrientes atmosféricas de los llamados MICROPLASTO efectos secundarios», dice Rodríguez Pirani refiriéndose a las partículas microscópicas resultantes de la degradación de los residuos durante décadas por efecto de la luz y la abrasión climática, entre otros factores.

Cabe señalar que estas partículas tienen la capacidad de absorber contaminantes orgánicos persistentes, que al ingresar al cuerpo de los animales que los ingieren, podrían multiplicar los peligros a los que están expuestos.

Según los datos proporcionados por el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA), la humanidad produce más de 430 millones de toneladas de plástico al año, dos tercios de las cuales son de un solo uso o de corta duración y pronto se convierten en basura, la mayor parte de la cual termina en los océanos.

ya que no son materiales biodegradables pero se descomponen en un tiempo que se estima entre cien y mil años, pasan ese abrumador tiempo flotando en la superficie o atrapados en el fondo del mar mientras se descomponen lentamente, si no antes de llegar al estómago de un animal. quien accidentalmente los ingiere.

«Se prevé que la producción de plástico aumentará, por lo que su eliminación también seguirá creciendo exponencialmente hasta alcanzar cantidades verdaderamente inconmensurables. Estamos hablando de una industria que se remonta a los años 50, por lo que en este caso podemos analizar fácilmente fragmentos de esa época”, concluyen los especialistas.

FUENTE

nuevaprensa.info

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